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Tor Kenward: Napa potrebbe mostrare "la stessa diversità" della Borgogna

 Dopo aver accumulato 50 anni di esperienza nella Napa Valley, Tor Kenward riflette sul potenziale della regione, sul suo futuro e su come ha influenzato i vini Tor.

"Il mio piano aziendale è più organico che un piano generale", spiega Tor Kenward, seduto a prendere un caffè a Londra. È un buon punto di partenza per chiacchierare con l'enologo. Dalle sue conversazioni sulle annate di Bordeaux al modo in cui si appoggia a una domanda stimolante, ha la tranquilla autorità di un uomo che vive e respira la viticoltura. Ancor prima che il taccuino sia stato tirato fuori, una discussione sulle giacche primaverili e sul clima britannico si è trasformata in un controllo della temperatura attuale a Napa e in una spiegazione dell'importanza dell'intervallo diurno per Tor Wines.

Per Kenward, questa facilità è ben guadagnata. Arrivato nella Napa Valley negli anni Settanta, proprio quando eventi come la degustazione di Parigi del 1976 avevano fatto conoscere la regione, aveva trovato lavoro presso la Beringer Vineyards. Dopo aver lavorato con l'azienda per più di un quarto di secolo, aveva acquisito le competenze e i fondi necessari per cambiare strada. Nel 2001 ha fondato Tor Wines a Napa.

L'azienda, che è entrata a far parte del portafoglio Pol Roger nel 2020, nei suoi due decenni di produzione è entrata nella fascia alta dei vini californiani. Concentrandosi su Cabernet Sauvignon e Chardonnay di una sola vigna, integrati da assemblaggi e progetti di passione, si è guadagnata una solida base di fan tra gli appassionati di Napa. In effetti, i suoi vini hanno sempre ottenuto i migliori punteggi, a volte perfetti, dalla critica, compreso il grande ambasciatore di Napa, Robert Parker. È evidente che, se non c'è un piano generale, c'è un metodo dietro questo successo.

Replicare il Borgogna

"Ho avuto un'idea importante", spiega Kenward. "Ho sempre pensato che Napa dovesse replicare la Borgogna più che il Bordeaux". Lo stato della costa occidentale invita spesso a fare paragoni con Bordeaux, dato che ciascuno di essi ha fatto del Cabernet Sauvignon e del Merlot i propri biglietti da visita. Eventi come la degustazione del 1976 hanno rafforzato questa visione, mettendo le regioni l'una contro l'altra come apparentemente parallele.

Tuttavia, Kenward vede connessioni più profonde con la Borgogna. Soprattutto per quanto riguarda il modello dei vigneti, le due realtà sono simili, con una "scacchiera" di piccoli coltivatori che offrono una produzione specifica per il sito. In effetti, questo è un punto di forza dell'azienda. Sebbene ammetta liberamente di non aver mai sviluppato un elevator pitch, Kenward ritiene che il principio centrale del successo dell'azienda sia la sua proprietà familiare e la proprietà familiare dei suoi partner viticoli. "Dopotutto", dice, "se si ottiene l'uva migliore, il resto viene da sé".

Vine Hill Ranch a Napa, uno dei siti per i vini da vigneto singolo di Tor.

Inoltre, e in particolare nel caso di Tor Wines, la Napa Valley offre una viticoltura guidata dal terroir. Kenward è convinto che il Cabernet Sauvignon sia l'uva simbolo di Napa. In esso vede l'affidabilità, ma anche la diversità, indicativa di un grande potenziale enologico.

Certamente, l'uva sembra ben adattata al clima californiano. Raramente Kenward riscontra gravi problemi in vigna: "Nella maggior parte delle annate, riusciamo a ottenere i fenoli del Cabernet nel modo giusto". Egli paragona la situazione a Mendoza, dove ritiene che il Malbec produca vini migliori del Cabernet Sauvignon. "Ci sono alcuni grandi matrimoni nel vino", sorride Kenward.

Il potenziale maggiore, tuttavia, risiede nella capacità del Cabernet Sauvignon di esprimere siti specifici. Sebbene il Pinot Nero sia spesso citato come la grande uva rossa per il terroir, Kenward ritiene che il Cabernet Sauvignon possa essere altrettanto espressivo: "Sono come due pianeti diversi, ma la diversità su ciascuno di essi è uguale". Il suo prossimo punto (potenzialmente sacrilego) è formulato con particolare attenzione. "Si potrebbe sostenere che a Napa c'è la stessa diversità che c'è tra Santenay e Gevrey-Chambertin".

Una regione che cambia

Attraverso Tor Wines, Kenward si è quindi impegnato a mostrare la diversità delle parcelle della Napa Valley. In primo luogo attraverso i vini da vigneto singolo, sempre più apprezzati nello Stato, sebbene anche i suoi assemblaggi Black Magic abbiano ottenuto molti apprezzamenti. Si tratta, tuttavia, di una tendenza relativamente recente. Dopo 50 anni di permanenza in California, Kenward ha visto l'industria del vino cambiare in modo incommensurabile nella regione.

"Fino ai primi anni '70, Napa era governata dallo stile della casa. Era questo il nostro obiettivo", riflette. Era una fonte di frustrazione per lui vedere il vino californiano di grande marca miscelato da tutto lo stato, eliminando le sfumature del terroir. Solo negli anni '90 è arrivato il punto di svolta. Critici come Parker acclamavano i vini come migliori del mondo - "era così appassionato di piccoli produttori che facevano bottiglie da urlo" - mentre stabilimenti gastronomici come il ristorante The French Laundry portavano una nuova generazione di buongustai. Napa era sulla mappa, per bevitori, gastronomi e turisti.

Il cambiamento ha permesso a Kenward di realizzare il suo progetto, portando i fondi e l'entusiasmo necessari per lanciare un'etichetta di vini pregiati. Ma ha anche presentato delle sfide, dato che l'urbanizzazione si scontra con l'agricoltura e l'acqua e le abitazioni diventano un bene sempre più scarso. Ricorda distintamente l'emozione del rapido sviluppo di Napa, ma anche la domanda che si pone sempre più spesso: "Quando arriverà il pulsante di pausa?".

Tuttavia, i suoi consigli per il futuro della regione hanno la semplicità che deriva da una vita passata tra vigneti e annessi. "Dobbiamo continuare a concentrarci sull'agricoltura come gallina dalle uova d'oro. Ci ha portato al ballo e vogliamo lasciarlo anche noi".

Anche con le sfide portate da mezzo secolo di cambiamenti, e ora che ha raggiunto i 70 anni, Kenward mantiene una disposizione d'animo solare. A Napa c'è ancora, dice, "un'enorme quantità di talenti", con una generazione più giovane che continua a impegnarsi, anche se i costi di avviamento sono aumentati. Alla fine, la viticoltura a Napa rimane un'emozione per il produttore veterano. "È un posto meraviglioso in cui tornare a casa. Mi sveglio ogni mattina con una sfida. A 76 anni, lo trovo ancora eccitante".

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