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Perché i vini di Jumilla sono un investimento solido come una roccia

La regione spagnola di Jumilla è famosa per il suo clima arido e i suoi terreni rocciosi. Ora, i suoi vini meravigliosamente gastronomici sono pronti a conquistare il settore del commercio al dettaglio, come riferisce Sarah Neish.

Passeggiando in un qualsiasi vigneto in attività, nella maggior parte dei casi si può notare il morbido cedimento del terreno o delle colture di copertura sotto i piedi. Se un uccello che si libra in volo lascia cadere un ramoscello o un acino, si può sentire un tonfo delicatamente ammortizzato tra il ronzio delle api e il fruscio degli insetti.

Non è così a Jumilla, nell'angolo sud-orientale della Spagna. Qui, al posto del terreno soffice, c'è il rumore delle rocce che sbattono l'una contro l'altra, grandi come pugni, pallide come ossa e cotte dal sole cocente.

Sembra incongruo che la vita possa sopravvivere in questo paesaggio lunare, eppure ospita alcune delle viti più antiche e magiche del Paese.

Con tutto il clamore per i vini "a clima fresco", Jumilla si distingue per produrre l'esatto contrario. Sole feroce, condizioni simili al deserto e appezzamenti calcarei che assomigliano più a spiagge di ciottoli che a vigneti si combinano miracolosamente per produrre vini di eccezionale personalità e freschezza.

"Un enologo di Madrid è venuto a trovarci e ci ha detto: 'Cosa coltivano qui? Uva o sassi?", dice Esther González de Paz, direttrice della comunicazione e del marketing della DOP Jumilla, con un sorriso che le fa brillare gli occhi.

Situata nell'entroterra di Murcia, a circa un'ora di auto da Alicante, la storica regione vinicola di Jumilla si distingue per il clima arido, i terreni rocciosi e le scarse precipitazioni (solo 300 mm all'anno): condizioni che potrebbero sembrare ostili, ma che hanno contribuito al suo tranquillo successo per secoli.

Il fatto che queste terre inospitali siano quasi prive di acqua significa che i vigneti di Jumilla sono praticamente privi di malattie e sono riusciti a sopravvivere alle devastazioni della fillossera, che ha attraversato l'Europa con un gesto della mano del mietitore alla fine del XIX secolo. Oltre il 70% dei vigneti francesi fu lasciato in rovina in seguito a questa epidemia, che vide Jumilla lanciarsi prontamente per rifornire paesi come il Portogallo, che chiedevano vino a gran voce.

Durante questo periodo, la superficie vitata della regione è passata da appena 2.000 ettari nel 1850 a 50.000 ettari nel 1890, segnando un periodo di crescita vertiginosa che González de Paz descrive come la "bolla della domanda" di Jumilla.

Oggi, sebbene la qualità dei suoi vini sia notevolmente migliorata, la regione sta rapidamente perdendo ettari a causa dell'invasione di altre aree agricole, come gli alberi da frutto. Attualmente a Jumilla sono piantati 20.000ha di vigneti, con i siti più alti che raggiungono un'altitudine vertiginosa di 1.000m.

"Tutte le diverse altitudini di Jumilla fanno sì che la regione abbia una delle vendemmie più lunghe della Spagna, con una durata complessiva di tre mesi", afferma Carolina Martínez Origone, segretario generale della DOP Jumilla.

I già citati alberi da frutto sono anche al centro di alcuni disordini politici. La scarsità d'acqua è tale che i viticoltori sono costretti a contendersi il prezioso bene con altri settori dell'agricoltura, non da ultimo con i forestieri che arrivano da oltreoceano e installano vivai a tenda che sottraggono al terreno l'H20 tanto necessario.

"Ogni agricoltore di Jumilla deve acquistare le proprie quote d'acqua dall'amministrazione locale. A tutti viene assegnata una quantità d'acqua prestabilita, ma questa non serve solo per gestire i vigneti, ma spesso anche mandorli, ulivi e altri prodotti agricoli", spiega González de Paz.

"Ogni agricoltore deve decidere da solo a cosa destinare la propria acqua. Questo accade solo a Murcia, in nessun'altra parte della Spagna. E spesso i diritti per l'acqua costano più del titolo per la terra".

A causa di questa realtà implacabile, i viticoltori di Jumilla sono diventati un'élite nella gestione dell'acqua, sfruttando attentamente ciò che hanno e coltivando a secco ben il 79% dei vigneti. A causa del caldo, le vecchie viti a cespuglio si rannicchiano vicino al terreno, come se non sapessero se rischiare di sporgere la testa sopra il parapetto.

Visito la regione all'inizio di ottobre del 2022, al culmine della vendemmia del Monastrell (il vitigno di punta di Jumilla), quando le temperature salgono ancora fino a 270°C.

Nonostante le rese ridotte - i produttori segnalano un calo di circa il 20% dei volumi di Monastrell rispetto all'anno 2021 - i camion che incrociamo sul ciglio della strada sono stracolmi di uva color indaco, anche se con acini più piccoli del solito a causa di un'ondata di caldo che ha colpito durante la stagione della fioritura. Gli autisti sono in fila davanti ai cancelli delle cantine, in attesa di pesare il loro raccolto e di rovesciarlo in vasche di cemento per la diraspatura.

Anche se c'è un'eccitazione palpabile per la vendemmia 2022, non c'è paragone con la 2021, un'annata mitica per Jumilla; un'annata così buona, dicono i produttori, che è improbabile che ce ne sia un'altra simile.

"Il 2021 è l'anno da cercare e conservare, perché è stato quasi perfetto e i vini miglioreranno solo in bottiglia", dice il direttore generale di Bodegas Luzón Francisco Martinez. Le uve del 2022, dice, sono più irregolari. "Quest'anno è quello giusto per i viticoltori per mostrare le loro abilità", dice.

In cantina, tenere sotto controllo le uve è una sfida non da poco, anche se la pressione è alta.

"Il Monastrell è una varietà difficile, molto sensibile", afferma Rosana Madrid Romero, proprietaria dell'azienda vinicola Madrid Romero, con sede nella Valle del Carche di Jumilla. "Dobbiamo lavorarci molto perché se non lo facciamo, perdiamo tutto".

UNA SOLIDA OPPOSIZIONE

Non è un'iperbole: il Monastrell rappresenta circa l'80% delle piantagioni totali di Jumilla, mentre Syrah, Tempranillo, Petit Verdot, Garnacha e Cabernet Sauvignon sono ammessi dalle regole della DO.

Viene piantata anche una piccola quantità di varietà bianche, tra cui Sauvignon Blanc, Chardonnay, Airén e Malvasia. Un produttore, Luzón, sta attualmente facendo pressioni per aggiungere il Viognier, ma la proposta è stata accolta con una forte opposizione, poiché le varietà bianche richiedono una maggiore irrigazione, mentre la DO vede il futuro sostenibile della regione nei suoi rossi coltivati a secco.

"Negli ultimi cinque anni i viticoltori di Jumilla hanno iniziato a credere veramente nel Monastrell e hanno iniziato a imbottigliarlo sempre più spesso come vino monovitigno", afferma González de Paz.

Spiega che i coltivatori hanno iniziato a sperimentare il Cabernet Sauvignon e il Tempranillo a Jumilla circa 25 anni fa, ma non piantano più queste varietà particolari perché "hanno bisogno di più acqua di quanta ne abbiamo noi".

Tuttavia, sottolinea che: "Il Syrah cresce molto bene qui e funziona molto meglio nel nostro terroir rispetto al Cabernet Sauvignon. I produttori lo utilizzano per produrre vini monovitigno, miscele rosse e persino rosé".

Grazie alla natura altitudinale della regione, gli aromi fragranti e i sapori delicati delle erbe di montagna, tra cui timo, rosmarino e finocchio, sono spesso presenti nei vini di Jumilla, che tendono a una media acidità.

Per dare un'idea dell'età delle montagne che cullano la regione, sulle loro cime sono stati ritrovati fossili di antiche creature marine, che hanno iniziato la loro vita sul fondo del mare e si sono spostate verso il cielo quando le placche tettoniche si sono spostate, dividendo e comprimendo la terra in quello che oggi è un terreno montuoso.

Secondo la DOP, Jumilla si trova nel mezzo di un'altra era sismica. Le vendite del suo vino sono salite alle stelle durante la pandemia di Covid e la conoscenza dei vini di Jumilla a livello mondiale è cresciuta in modo esponenziale.

"È tempo di vini buoni ma non costosi nel mondo. Forse questo è il nostro momento", afferma González de Paz. Secondo Shayne Yap, export manager di Ego Bodegas, che lo scorso anno ha esportato 3 milioni di bottiglie in un totale di 50 Paesi: "Il mondo sta iniziando ad aprirsi a Jumilla".

In effetti, il 98% del business di Ego è rappresentato dall'esportazione. "Fino a poco tempo fa, le persone erano interessate solo alle grandi regioni spagnole come la Rioja, ma ora gli importatori lottano per avere almeno un vino di Jumilla nel loro portafoglio, mentre solo pochi anni fa si sarebbero chiesti: "Perché dovremmo?". Abbiamo assistito a una crescita costante delle vendite ogni anno, ma nel 2021 si è registrato un vero e proprio picco".

Yap attribuisce questa crescita in parte agli aumenti delle tasse sulle importazioni introdotti dagli Stati Uniti, che hanno visto gli importatori affannarsi per acquistare i vini di Jumilla prima che le tariffe entrassero in vigore, ma anche al fatto che i consumatori hanno avuto più tempo a disposizione durante la pandemia per ricercare altre regioni vinicole.

"Per molte persone era la prima volta che dovevano sedersi e pensare a una cosa del genere", spiega l'autrice.

Senza dover cercare troppo, i consumatori hanno scoperto che i vini di Jumilla - sia quelli "entry-level" che quelli di fascia alta - sono significativamente più economici di quelli di Rioja e Ribera del Duero. Ciò è particolarmente vero nel settore del commercio al dettaglio, dove i clienti possono acquistare una bottiglia del miglior vino di Jumilla a un prezzo inferiore.

Un esempio lampante è El Nido di Juan Gil, che è diventato uno dei vini preferiti nei ristoranti di tutto il mondo, a ragione. L'uvaggio Monastrell/Cabernet, invecchiato per 24 mesi in botte e premiato con 99 punti dal critico enologico Robert Parker, è considerato da molti uno dei vini spagnoli di "prestigio" ed è uno dei più decorati di Jumilla.

El Nido viene prodotto in sole 8.000 bottiglie all'anno (più 7.000 nel 2022 a causa della vendemmia breve del Monastrell) e, nonostante provenga da viti di 70 anni a bassissima resa, il vino ha un prezzo di soli 110 euro nel commercio al dettaglio e di 300 euro al ristorante.

Anche la sua sorella minore Clio, il "secondo vino" di Juan Gil, ha un rapporto qualità/prezzo davvero incredibile. "Se vedi il Clio in un ristorante, lo compri", dice González de Paz, risoluto. "Di solito si trova sulla carta dei vini a circa 45-50 euro, che è un prezzo estremamente buono per la qualità. Anche nei ristoranti più costosi della Spagna potrebbe essere solo di 80 euro".

Il gruppo Juan Gil, che possiede 11 cantine in tutta la Spagna, tra cui in Galizia, Rueda, Zamora e Priorat, è deciso a mantenere il prezzo dei suoi vini di punta, a riprova del rapporto qualità-prezzo che Jumilla può offrire.

"Vogliamo garantire e mantenere il prezzo dei nostri vini migliori piuttosto che venderli en primeur", afferma Loren Gill, export manager di Juan Gil. "Vogliamo condividere equamente ciò che abbiamo tra i nostri distributori. El Nido deve essere il meglio del meglio. Se questo significa produrne molto meno per preservare la qualità, ben venga".

Poiché il Monastrell di Juan Gil proviene da vecchie viti ad alberello, che producono "circa un grappolo per vite all'anno, pari a meno di 500 g di uva per vite, tutta l'uva di queste vecchie viti va solo a El Nido e Clio", spiega Gil.

Una curiosità è che il 20-25% di rovere americano che questi vini di punta vedono (il resto è rovere francese), è stagionato in Australia, una stranezza dell'enologo australiano di El Nido, Chris Ringland. "Ha un buon rapporto con un bottaio australiano. Credo sia una questione di fiducia più che di gusto", dice Gil.

Indipendentemente dal metodo e dalla follia, sarebbe difficile trovare qualcuno che non sia d'accordo sul fatto che Jumilla produce fantastici vini da abbinamento.

Nel 2022, la DOP Jumilla ha condotto uno studio intensivo sull'abbinamento dei vini della regione con la buona cucina. All'inizio del 2023 è stato inviato a "tutti gli chef spagnoli che lavorano in ristoranti stellati Michelin o della Guía Repsol" un libro cartonato dall'aspetto imponente, che illustrava i risultati della ricerca della DOP, basata sulla scienza molecolare, e metteva in evidenza le immense possibilità di abbinamento tra bicchiere e tavola.

"Sappiamo che una delle nostre principali barriere sono i sommelier, che possono avere un atteggiamento negativo nei confronti del sud-est della Spagna, quindi stiamo anche parlando con le principali scuole di sommelier per aiutare a cambiare il loro pensiero", dice Silvano Garcia, presidente della DOP Jumilla e proprietario di Bodegas Silvano Garcia. "A questo punto, il consumatore conosce già i vini di Jumilla. Ora il nostro obiettivo è quello di essere presenti sugli scaffali di tutti i migliori ristoranti".

Questo non significa che solo i locali stellati Michelin siano in grado di mostrare il potenziale gastronomico dei vini di Jumilla.

All'inizio di quest'anno, la DOP ha sponsorizzato un festival cinematografico nella vicina Albacete, in cui i cortometraggi sono stati accompagnati da piatti in miniatura creati da una serie di chef locali. Ogni creazione commestibile è stata sapientemente abbinata a un vino di Jumilla, che è stato apprezzato dagli spettatori assetati.

Per un'esperienza completamente diversa, a Viña Elena la proprietaria ha ristrutturato con cura la casa del defunto nonno nella proprietà dell'azienda vinicola per trasformarla in uno splendido spazio per cene private. La Casa de los Abuelos non è solo la casa ancestrale della famiglia Pacheco, ma colpisce dritto al cuore del motivo per cui le persone producono vino a Jumilla: goderselo con la famiglia e gli amici davanti a piatti semplici e deliziosi. Bottiglie di Monastrell biologico e di Pacheco Blanco (un blend di Airén e Macabeo) sono servite accanto a un fumante gazpacho stufato, a una spalla di capra cotta due volte e a cannelloni ai funghi con scaglie di carciofi, innaffiati da pane grigliato, il tutto a pochi passi da dove Pacheco dormiva da bambino.

ALTITUDINE PIÙ BASSA

Durante il pranzo vengo a sapere che Viña Elena ha l'altitudine più calda e più bassa di Jumilla e quindi segue un ciclo diverso rispetto al resto delle cantine della regione. Secondo Pacheco, può essere difficile raggiungere la piena maturazione fenolica perché l'oscillazione diurna qui è molto minore che altrove.

"È fondamentale azzeccare la data della vendemmia, perché qui bastano due giorni a 40 gradi per far maturare troppo l'uva", spiega l'autrice. Per mitigare il rischio, preferisce raccogliere presto e utilizzare le vasche di cemento originali, installate nella proprietà nel 1960, per consentire alle uve di continuare a evolversi.

"Il cemento è utile per la microossigenazione, che è buona per il Monastrell", dice Pacheco, che ha tolto il rivestimento interno dalle vasche per consentire il contatto diretto tra il vino e il cemento per "esaltare i sapori e aiutarci a completare la maturazione".

La proprietaria dell'azienda si autodefinisce "coltivatrice di radici", ovvero presta maggiore attenzione a ciò che accade sotto la superficie del terreno piuttosto che sopra.

"Il motivo per cui le vecchie viti di Jumilla sono in grado di sopravvivere così a lungo è la profondità con cui scendono nel terreno, che le protegge dal sole cocente", spiega Pacheco.

E poi il dessert. Un segreto relativamente ben custodito è che la DOP consente di produrre vini dolci a base di Monastrell.

Il Monastrell Dulce 100% di Viña Elena è il finale perfetto per un pasto davvero memorabile. Di colore rosso rubino, con sontuosi aromi di fichi e un leggero tocco di spezie, il vino cattura perfettamente l'essenza di Jumilla - inaspettata, incantevole e un parco giochi avventuroso per i gastronomi.

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