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Tor Kenward : La Napa pourrait présenter "autant de diversité" que la Bourgogne

 Après avoir accumulé 50 ans d'expérience dans la Napa Valley, Tor Kenward réfléchit au potentiel de la région, à son avenir et à l'influence qu'elle a eue sur Tor Wines.

"Mon plan d'entreprise est plus organique qu'un plan directeur", explique Tor Kenward en prenant un café à Londres. C'est un bon point de départ pour discuter avec le vigneron. De sa discussion sur les millésimes bordelais à la façon dont il se penche sur une question qui fait réfléchir, il dégage l'autorité tranquille d'un homme qui vit et respire la viticulture. Avant même que le bloc-notes ne soit sorti, une discussion sur les vestes de printemps et la météo britannique s'est transformée en une vérification de la température actuelle à Napa et en une explication de l'importance de la plage diurne pour Tor Wines.

Pour Kenward, cette aisance est bien méritée. Arrivé dans la Napa Valley dans les années 1970, au moment où des événements tels que la dégustation de vins à Paris en 1976 mettaient la région sur la carte, il a trouvé du travail chez Beringer Vineyards. Après plus d'un quart de siècle de collaboration avec cette société, il a acquis l'expertise et les fonds nécessaires pour changer de voie. Il a créé Tor Wines à Napa en 2001.

La société, qui a rejoint le portefeuille Pol Roger en 2020, s'est hissée aux échelons supérieurs des vins californiens au cours de ses deux décennies de production. En mettant l'accent sur les cabernets sauvignons et les chardonnays issus de vignobles uniques, complétés par ses assemblages et ses projets passion, elle s'est acquis une solide base de fans parmi les aficionados de Napa. En effet, les vins ont régulièrement obtenu les meilleures notes, parfois parfaites, de la part des critiques, y compris du grand ambassadeur de la Napa, Robert Parker. Il y a manifestement - si ce n'est un plan d'ensemble - une méthode derrière ce succès.

Reproduction du bourgogne

"J'avais une idée en tête", explique M. Kenward. "J'ai toujours pensé que Napa devait reproduire la Bourgogne bien plus que Bordeaux. L'État de la côte ouest invite souvent à la comparaison avec Bordeaux, chacun ayant fait du cabernet sauvignon et du merlot sa carte de visite. Des événements tels que la dégustation de 1976 ont renforcé ce point de vue, opposant les régions l'une à l'autre sous forme de parallèles apparents.

Pourtant, M. Kenward voit des liens plus profonds avec la Bourgogne. Les deux régions présentent des similitudes, notamment en ce qui concerne le modèle des vignobles, avec un "damier" de petits producteurs offrant une production spécifique au site. C'est d'ailleurs l'un des arguments de vente de l'entreprise. Bien qu'il admette volontiers n'avoir jamais élaboré de discours d'ascenseur, M. Kenward est convaincu que le principe central du succès de la cave est sa propriété familiale et la propriété familiale de ses partenaires viticoles. "Après tout, dit-il, obtenez les meilleurs raisins et le reste suivra.

Vine Hill Ranch à Napa, l'un des sites de production des vins à vignoble unique de Tor.

En outre, et en particulier dans le cas de Tor Wines, la vallée de Napa offre une viticulture axée sur le terroir. M. Kenward insiste sur le fait que le cabernet sauvignon est le cépage qui définit la Napa. Il y voit la fiabilité, mais aussi la diversité, indicatrices d'un grand potentiel viticole.

Il est certain que le raisin semble bien adapté au climat californien. M. Kenward rencontre rarement de graves problèmes dans le vignoble : "La plupart des années, nous parvenons à obtenir des vins phénoliques de Cabernet tout à fait corrects". Il compare la situation à celle de Mendoza, où il pense que le Malbec donne de meilleurs vins que le Cabernet Sauvignon. "Il y a certains grands mariages dans le vin", sourit M. Kenward.

Le potentiel le plus important réside toutefois dans la capacité du cabernet sauvignon à exprimer des sites spécifiques. Bien que le pinot noir soit souvent cité comme le grand cépage rouge du terroir, M. Kenward estime que le cabernet sauvignon peut être tout aussi expressif : "Ils sont comme deux planètes différentes, mais la diversité sur chacune de ces planètes est égale". Il formule son prochain point (potentiellement sacrilège) avec une grande prudence. "On pourrait dire qu'il y a autant de diversité dans le Napa que de Santenay à Gevrey-Chambertin.

Une région en mutation

Avec Tor Wines, Kenward s'est donc engagé à mettre en valeur la diversité des parcelles de la Napa Valley. Il s'agit principalement de vins de vignobles uniques, de plus en plus appréciés dans l'État, bien que ses assemblages Black Magic aient également reçu beaucoup d'éloges. Il s'agit toutefois d'une tendance relativement récente. Après 50 ans passés en Californie, M. Kenward a vu l'industrie vinicole évoluer considérablement dans la région.

"Jusqu'au début des années 70, la Napa était dominée par le style maison. C'était notre raison d'être", se souvient-il. Il était frustré de voir les vins californiens de grande marque assemblés à partir de toutes les régions de l'État, ce qui éliminait les nuances du terroir. Ce n'est que dans les années 1990 que le point d'inflexion est arrivé. Des critiques comme Parker saluaient des vins de classe mondiale - "il était tellement passionné par les petits producteurs qui produisaient des bouteilles exceptionnelles" - tandis que des établissements gastronomiques comme le restaurant The French Laundry attiraient une nouvelle génération de gourmets. Napa était sur la carte, pour les buveurs, les gastronomes et les touristes.

Ce changement a permis à Kenward de réaliser son projet, en lui apportant les fonds et l'enthousiasme nécessaires au lancement d'une étiquette de vin de qualité. Il a également présenté des défis, l'urbanisation se heurtant à l'agriculture et l'eau et le logement devenant des denrées plus rares. Il se souvient parfaitement de l'enthousiasme que lui a procuré le développement rapide de Napa, mais il se pose aussi de plus en plus souvent la question : "Quand le bouton de pause arrivera-t-il ? "Quand le bouton pause arrivera-t-il ?"

Pourtant, les conseils qu'il donne à la région pour aller de l'avant sont d'une simplicité qui s'explique par le fait qu'il a passé sa vie dans les vignobles et les dépendances. "Nous devons continuer à considérer l'agriculture comme l'œuf d'or. C'est elle qui nous a permis d'entrer dans la danse, et nous voulons repartir avec elle.

Malgré les défis posés par un demi-siècle de changements, et alors qu'il a maintenant plus de 70 ans, M. Kenward garde un tempérament enjoué. Il y a toujours, dit-il, "une énorme quantité de talents" à Napa, avec une jeune génération qui s'implique toujours, même si les coûts de démarrage ont augmenté. En fin de compte, la production de vin à Napa reste une expérience passionnante pour ce producteur chevronné. "C'est un endroit merveilleux où je rentre chez moi. Je me réveille chaque matin avec un défi à relever. À 76 ans, je trouve cela toujours aussi excitant".

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