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Un viticulteur néo-zélandais condamné pour contrebande de boutures australiennes

James Millton, pionnier de la viticulture biologique en Nouvelle-Zélande, a comparu devant le tribunal, accusé d'avoir transporté illégalement des boutures de vigne dans sa valise de l'Australie-Méridionale à Gisborne.

 

Millton, qui a cofondé The Millton Vineyards & Winery à Gisborne en 1984 avec son ex-femme Annie. La propriété est décrite comme "le premier domaine viticole biologique et biodynamique de Nouvelle-Zélande", avec un certain nombre de variétés cultivées, notamment le chenin blanc, le chardonnay, le viognier, le riesling, le gewurztraminer et le pinot noir.

L'incident de contrebande a eu lieu en juin 2019, lorsque Millton a pris un vol d'Adélaïde à Auckland, sans déclarer sur ses papiers qu'il apportait des plantes, en l'occurrence des boutures de vignes de Savagnin provenant du vignoble de sa fille dans les Adelaide Hills, dans son pays d'origine, selon la The New Zealand Herald.

En 2020, il a planté les boutures de Savagnin dans son jardin, en les traitant au préalable avec du sulfate de chaux pour éliminer tout pathogène, et c'est en 2021 qu'il les a apportées à une pépinière locale, qui les a greffées pour lui. Millton les a ensuite plantées dans son vignoble de Gisborne.

C'est en 2023, lorsque Millton a contacté une autre pépinière pour greffer des boutures prélevées sur ces vignes, que l'alerte a été donnée et que le ministère des industries primaires (MPI), qui s'occupe notamment des risques biologiques pour la Nouvelle-Zélande, a été contacté.

"Il existe de nombreux ravageurs et maladies (bactériens, fongiques, viraux, insectes) qui, s'ils sont introduits en Nouvelle-Zélande, pourraient affecter de manière dramatique la production de vignes cultivées pour l'industrie du vin", a déclaré un porte-parole de l'IPM.

L'importation de boutures fait l'objet d'une approche rigoureuse qui implique, entre autres, une quarantaine de 16 mois des plantes dans une installation biosécurisée agréée afin d'empêcher l'introduction de maladies et de ravageurs étrangers - le MPI a fait valoir que le traitement au sulfate de chaux de Millton était insuffisant.

Le procès

Au tribunal, l'avocat de Millton, Peter Radich, a tenté de minimiser le risque posé par les déblais, arguant qu'ils étaient "inertes".

Radich a également tenté de plaider que Millton n'avait pas d'intentions commerciales pour les déblais, ce que le MPI a allégué.

"C'est un romantique, et dans le monde d'un romantique, ces deux boutures dormantes n'étaient pas des bouts de bois mais des capsules de ses rêves et des voies vers un avenir passionnant où l'on découvrirait les saveurs des vins de qualité", a expliqué M. Radich au juge du tribunal de première instance de Blenheim. "C'était un romantique qui voulait une liaison avec une variété rencontrée à l'étranger.

Cependant, le juge Garry Barkle n'a pas cru à cet argument et a suggéré que, loin d'avoir agi sur un coup de tête, il s'agissait d'un plan prémédité de la part de Millton.

M. Barkle a également déclaré que "la connaissance qu'avait M. Millton de ce risque [de biosécurité] important aurait été bien supérieure à celle du Néo-Zélandais moyen".

Le juge a félicité Millton d'avoir coopéré à la destruction des boutures et des vignes incriminées.

M. Millton a été condamné à cinq mois de détention dans la communauté, ce qui signifie qu'il doit rester dans un certain lieu et respecter le couvre-feu, et à une amende de 15 000 dollars néo-zélandais (7 200 livres sterling).

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