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Pourquoi les vins de Jumilla sont un investissement solide comme le roc

La région espagnole de Jumilla est réputée pour son climat aride et ses sols rocheux. Aujourd'hui, ses vins merveilleusement gastronomiques sont prêts à prendre d'assaut le commerce de détail, rapporte Sarah Neish.

Si vous vous promenez dans un vignoble en activité, vous remarquerez la plupart du temps le doux contact du sol ou des cultures de couverture sous vos pieds. Si un oiseau s'envole au-dessus de vos têtes et abandonne une brindille ou une baie, vous entendrez peut-être un bruit sourd et légèrement amorti, au milieu du bourdonnement des abeilles et de l'agitation des insectes.

Ce n'est pas le cas à Jumilla, dans le sud-est de l'Espagne. Ici, au lieu de sols souples, on entend le fracas des rochers qui s'entrechoquent, de la taille d'un poing, pâles comme des os et cuisant sous le soleil brûlant.

Il semble incongru que la vie puisse survivre dans ce paysage lunaire, et pourtant il abrite certaines des vignes les plus anciennes et les plus magiques du pays.

Malgré tout le battage fait autour des vins de "climat frais", Jumilla se distingue par la production de tout le contraire. Un soleil féroce, des conditions désertiques et des parcelles calcaires qui ressemblent plus à des plages de galets qu'à des vignobles se combinent miraculeusement pour produire des vins d'une personnalité et d'une fraîcheur exceptionnelles.

Un viticulteur de Madrid est venu nous rendre visite et nous a dit : "Qu'est-ce qu'ils cultivent ici ? Du raisin ou des pierres ?", raconte Esther González de Paz, directrice de la communication et du marketing de DOP Jumilla, l'œil pétillant.

Située à l'intérieur des terres de Murcie, à environ une heure de route d'Alicante, la région viticole historique de Jumilla se distingue par son climat aride, ses sols rocailleux et ses faibles précipitations - seulement 300 mm par an - des conditions qui peuvent sembler hostiles, mais qui ont contribué à son succès tranquille depuis des siècles.

Le fait que ces terres inhospitalières soient pratiquement dépourvues d'eau signifie que les vignobles de Jumilla sont pratiquement exempts de maladies et ont réussi à survivre aux ravages du phylloxéra qui a balayé l'Europe d'un coup de main de faucheur à la fin du XIXe siècle. Plus de 70 % des vignobles français ont été laissés en ruine à la suite de ce fléau, ce qui a permis à Jumilla d'approvisionner des pays tels que le Portugal, qui manquaient cruellement de vin.

Au cours de cette période, la superficie du vignoble de la région est passée de 2 000 hectares en 1850 à 50 000 hectares en 1890, marquant une période de croissance fulgurante que González de Paz décrit comme la "bulle de la demande" de Jumilla.

Aujourd'hui, bien que la qualité de ses vins se soit considérablement améliorée, la région perd rapidement des hectares à mesure que d'autres secteurs agricoles, tels que les arbres fruitiers, empiètent sur son territoire. Actuellement, 20 000 hectares de vignes sont plantés à Jumilla, les sites les plus élevés culminant à une altitude vertigineuse de 1 000 mètres.

"Les différentes altitudes de Jumilla font que la région connaît l'une des plus longues récoltes d'Espagne, qui dure trois mois au total", explique Carolina Martínez Origone, secrétaire générale de l'association DOP Jumilla.

Les arbres fruitiers susmentionnés sont également au cœur de certains troubles politiques. La pénurie d'eau est telle que les viticulteurs doivent se disputer ce bien précieux avec d'autres secteurs de l'agriculture, notamment avec les étrangers qui viennent de l'étranger et installent des pépinières sous tente qui absorbent l'H20 dont les sols ont tant besoin.

"Chaque agriculteur de Jumilla doit acheter ses propres parts d'eau auprès de l'administration locale. Chacun se voit attribuer une quantité d'eau déterminée, mais pas seulement pour gérer les vignobles, mais aussi souvent les amandiers, les oliviers et d'autres produits agricoles", explique M. González de Paz.

"Chaque agriculteur doit décider lui-même à quoi il destine son eau. Ce n'est le cas qu'en Murcie, nulle part ailleurs en Espagne. Et souvent, les droits pour l'eau coûtent plus cher que le titre de propriété pour la terre".

En raison de cette réalité impitoyable, les viticulteurs de Jumilla sont devenus des élites en matière de gestion de l'eau, en s'efforçant d'obtenir ce qu'ils ont, et en cultivant à sec 79 % des vignobles. En raison de la chaleur, les vieilles vignes buissonnantes se recroquevillent près du sol, comme si elles ne savaient pas s'il fallait prendre le risque de sortir la tête du parapet.

Je visite la région au début du mois d'octobre 2022, au plus fort de la récolte du monastrell (le cépage phare de Jumilla), alors que les températures atteignent encore les 270 °C.

Malgré des rendements réduits - les producteurs signalent une baisse d'environ 20 % des volumes de Monastrell par rapport à l'année 2021 - les camions que nous croisons sur le bord de la route débordent de raisins aux teintes indigènes, bien que les baies soient plus petites que d'habitude en raison d'une vague de chaleur qui a frappé pendant la saison de floraison. Les chauffeurs font la queue à chaque porte de cave, attendant de faire peser leur récolte et de la déverser dans des cuves en béton pour l'égrappage.

Bien que l'excitation soit palpable pour la récolte 2022, elle n'a rien de comparable avec 2021, un millésime mythique pour Jumilla ; un millésime si bon, selon les producteurs, qu'il est peu probable qu'il y en ait d'autres comme lui.

"2021 est l'année à rechercher et à conserver, car elle a été presque parfaite et les vins ne feront que s'améliorer en bouteille", déclare le directeur général de Bodegas Luzón, Francisco Martinez. Selon lui, les raisins de 2022 sont plus irréguliers. "C'est cette année que les viticulteurs doivent montrer leur savoir-faire", ajoute-t-il.

Le contrôle des raisins n'est pas un mince défi dans la cave, mais la pression est forte.

"Le monastrell est un cépage difficile, très sensible", confirme Rosana Madrid Romero, propriétaire de la cave Madrid Romero, située dans la vallée de Carche, à Jumilla. "Nous devons travailler dur sur ce cépage, car si nous ne le faisons pas, nous perdons tout.

UNE OPPOSITION FORTE

Il ne s'agit pas d'une hyperbole, car le monastrell représente environ 80 % des plantations totales à Jumilla, la syrah, le tempranillo, le petit verdot, la garnacha et le cabernet sauvignon étant également autorisés en vertu des règles de la DO.

Une petite quantité de variétés blanches est également plantée, notamment le sauvignon blanc, le chardonnay, l'airén et le malvoisie. Un producteur - Luzón - fait actuellement pression pour que le Viognier soit ajouté à la liste, mais la proposition a été accueillie avec une forte opposition, car les variétés blanches nécessitent davantage d'irrigation, et le DO considère que l'avenir durable de la région réside dans ses rouges cultivés en sec.

"Au cours des cinq dernières années, les viticulteurs de Jumilla ont commencé à croire réellement au monastrell et à le mettre de plus en plus en bouteille en tant que vin monocépage", déclare González de Paz.

Elle explique que les producteurs ont commencé à expérimenter le cabernet sauvignon et le tempranillo à Jumilla il y a environ 25 ans, mais qu'ils ne plantent plus ces variétés particulières car "elles ont besoin de plus d'eau que nous n'en avons".

Cependant, elle souligne que : "La syrah pousse très bien ici et s'adapte beaucoup mieux à notre terroir que le cabernet sauvignon. Les producteurs l'utilisent pour élaborer des vins monocépages, des assemblages de rouges et même des rosés".

En raison de l'altitude de la région, les arômes parfumés et les saveurs délicates des herbes de montagne, notamment le thym, le romarin et le fenouil, sont souvent présents dans les vins de Jumilla, qui tendent vers une acidité moyenne.

Des fossiles d'anciennes créatures marines ont été découverts sur les sommets des montagnes qui bercent la région. Ces créatures ont commencé leur vie au fond de la mer et ont voyagé vers le ciel au fur et à mesure que les plaques tectoniques se déplaçaient, divisant et pressant la terre pour former ce qui est aujourd'hui un terrain montagneux.

Selon le DOP, Jumilla est au cœur d'une nouvelle ère sismique. Les ventes de son vin ont explosé pendant la pandémie de Covid, et la notoriété mondiale des vins de Jumilla s'est accrue de manière exponentielle.

"Il est temps d'avoir des vins qui soient bons mais pas chers dans le monde. C'est peut-être notre heure", déclare M. González de Paz. Selon Shayne Yap, directeur des exportations pour Ego Bodegas, qui a exporté 3 millions de bouteilles dans 50 pays l'année dernière, "le monde commence à s'ouvrir à Jumilla" : "Le monde commence à s'ouvrir à Jumilla".

En fait, 98 % du chiffre d'affaires d'Ego est réalisé à l'exportation. Jusqu'à récemment, les gens ne s'intéressaient qu'aux grandes régions espagnoles comme la Rioja, mais aujourd'hui, les importateurs se battent pour avoir au moins un vin de Jumilla dans leur portefeuille, alors qu'il y a quelques années, ils auraient demandé : "Pourquoi devrions-nous le faire ? Nous avons vu les ventes augmenter régulièrement chaque année, mais en 2021, elles ont vraiment grimpé en flèche.

M. Yap attribue cette croissance en partie aux augmentations des taxes à l'importation introduites par les États-Unis, qui ont poussé les importateurs à se précipiter pour acheter des vins de Jumilla avant que les droits de douane ne soient appliqués, mais aussi au fait que les consommateurs ont eu plus de temps à consacrer à la recherche d'autres régions viticoles pendant la pandémie.

"Pour beaucoup de gens, c'était la première fois qu'ils devaient s'asseoir et réfléchir à quelque chose comme ça", dit-elle.

Ce que ces consommateurs ont découvert sans avoir à trop chercher, c'est que les vins de Jumilla - qu'il s'agisse de vins d'entrée de gamme ou de vins haut de gamme - sont nettement moins chers que les vins de Rioja et de Ribera del Duero. C'est particulièrement vrai dans le secteur de la restauration, où les consommateurs peuvent se procurer une bouteille du meilleur vin de Jumilla pour la moitié du prix.

Le El Nido de Juan Gil, qui est devenu l'un des vins préférés des restaurants du monde entier, en est un exemple éclatant, et ce à juste titre. L'assemblage Monastrell/Cabernet, qui est vieilli pendant 24 mois en barrique et a reçu 99 points du critique de vin Robert Parker, est largement considéré comme l'un des vins espagnols de "prestige" et est l'un des vins les plus décorés de Jumilla.

Seules 8 000 bouteilles d'El Nido sont produites par an (plutôt 7 000 bouteilles en 2022 en raison de la courte récolte de Monastrell) et, bien qu'il soit issu de vignes âgées de 70 ans à très faible rendement, le vin ne se vend qu'à 110 euros dans le commerce et à 300 euros dans un restaurant.

Sa petite sœur Clio, le "second vin" de Juan Gil, est elle aussi ridiculement rentable. "Si vous voyez Clio dans un restaurant, vous l'achetez", affirme résolument González de Paz. "Il figure généralement sur la carte des vins pour environ 45-50 euros, ce qui est un très bon prix pour la qualité. Même dans les restaurants les plus chers d'Espagne, il peut ne coûter que 80 euros.

Le groupe Juan Gil, qui possède 11 caves en Espagne, notamment en Galice, à Rueda, à Zamora et dans le Priorat, tient absolument à maintenir le prix de ses meilleurs vins, ce qui prouve le rapport qualité-prix que Jumilla peut offrir.

"Nous voulons garantir et maintenir le prix de nos meilleurs vins plutôt que de les vendre en primeur", explique Loren Gill, directeur des exportations de Juan Gil. "Nous voulons partager équitablement ce que nous avons avec nos distributeurs. El Nido doit être le meilleur des meilleurs. S'il faut pour cela en produire beaucoup moins pour préserver la qualité, qu'il en soit ainsi".

Comme le Monastrell de Juan Gil provient de vieilles vignes de buisson, qui donnent "environ une grappe par vigne et par an, soit moins de 500 g de raisin par vigne, tous les raisins de ces vieilles vignes sont uniquement destinés à El Nido et à Clio", explique M. Gil.

Une curiosité : les 20 à 25 % de chêne américain que l'on retrouve dans ces grands vins (le reste étant du chêne français) sont séchés en Australie, une bizarrerie du vigneron australien d'El Nido, Chris Ringland. "Il entretient de bonnes relations avec un tonnelier australien. Je pense que c'est une question de confiance plutôt que de goût", explique M. Gil.

Que l'on oppose la méthode à la folie, il est difficile de trouver quelqu'un qui ne soit pas d'accord avec le fait que Jumilla produit des vins d'accompagnement fantastiques.

En 2022, l'AOC Jumilla a mené une étude intensive sur l'association des vins de la région avec la gastronomie. Publié au début de l'année 2023, un livre cartonné à l'aspect impressionnant a été envoyé à "tous les chefs d'Espagne qui travaillent dans des restaurants étoilés au Michelin ou au Guía Repsol", détaillant les résultats de la recherche du DOP, basée sur la science moléculaire, et mettant en évidence les immenses possibilités qui s'offrent au verre et à la table.

"Nous savons que l'un de nos principaux obstacles est constitué par les sommeliers, qui peuvent avoir une mauvaise attitude à l'égard du sud-est de l'Espagne. Nous discutons donc avec les principales écoles de sommellerie pour les aider à changer leur façon de penser", explique Silvano Garcia, président de DOP Jumilla et propriétaire de Bodegas Silvano Garcia. "À ce stade, le consommateur connaît déjà les vins de Jumilla. Notre objectif est maintenant d'être présent sur les étagères des meilleurs restaurants".

Cela ne veut pas dire que seuls les établissements étoilés au Michelin sont capables de mettre en valeur le potentiel gastronomique des vins de Jumilla.

Au début de l'année, le DOP a parrainé un festival du film dans la ville voisine d'Albacete, au cours duquel les courts-métrages étaient accompagnés de plats miniatures créés par un grand nombre de chefs locaux. Chaque création comestible était assortie d'un vin de Jumilla, ce qui a fait le bonheur des cinéphiles assoiffés.

Pour une expérience totalement différente, à Viña Elena, la propriétaire a minutieusement rénové la maison de son grand-père, aujourd'hui décédé, située sur le domaine viticole, pour la transformer en une magnifique salle à manger privée. La Casa de los Abuelos n'est pas seulement la maison ancestrale de la famille Pacheco, elle touche au cœur de la raison pour laquelle les gens font du vin à Jumilla - pour le déguster en famille et entre amis autour d'un repas simple et délicieux. Les bouteilles de Monastrell biologique et de Pacheco Blanco (un mélange d'Airén et de Macabeo) sont servies avec un ragoût de gazpacho fumant, une épaule de chèvre cuite deux fois et des cannellonis de champignons avec des flocons d'artichauts, le tout accompagné de pain grillé - le tout à deux pas de l'endroit où Pacheco avait l'habitude de dormir lorsqu'il était enfant.

ALTITUDE LA PLUS BASSE

Au cours du déjeuner, j'apprends que Viña Elena se trouve à l'altitude la plus chaude et la plus basse de Jumilla et que son cycle est donc différent de celui des autres vignobles de la région. Selon M. Pacheco, il est parfois difficile d'obtenir une maturation phénolique complète, car les fluctuations diurnes sont beaucoup plus faibles ici qu'ailleurs.

"Il est essentiel de bien choisir la date des vendanges, car il suffit de deux jours à 40 degrés pour que les raisins soient surmûris", explique-t-elle. Pour limiter les risques, elle préfère vendanger tôt et utiliser les cuves en béton d'origine, installées sur la propriété en 1960, pour permettre aux raisins de continuer à évoluer.

"Le béton favorise la microoxygénation, ce qui est bon pour le Monastrell", explique M. Pacheco, qui a enlevé le revêtement intérieur des cuves pour permettre un contact direct entre le vin et le béton afin de "renforcer les arômes et de nous aider à terminer la maturation".

La propriétaire du domaine viticole se décrit elle-même comme une "cultivatrice de racines", ce qui signifie qu'elle accorde plus d'attention à ce qui se passe sous la surface du sol qu'à ce qui se passe au-dessus.

"La raison pour laquelle les vieilles vignes de Jumilla sont capables de survivre aussi longtemps est qu'elles s'enfoncent profondément dans le sol, ce qui les protège du soleil brûlant", explique M. Pacheco.

Et puis au dessert. Un secret relativement bien gardé est que l'AOP autorise les vins doux à base de Monastrell.

Le Monastrell Dulce 100 % de Viña Elena est le final parfait d'un repas vraiment mémorable. D'un rouge rubis, avec de somptueux arômes de figues et une douce touche d'épices, ce vin capture parfaitement l'essence de Jumilla - inattendue, enchanteresse et un terrain d'aventure pour les gastronomes.

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