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Tor Kenward: Napa podría mostrar "tanta diversidad" como Borgoña

 Tras 50 años de experiencia en el Valle de Napa, Tor Kenward reflexiona sobre el potencial de la región, su futuro y cómo ha influido en Tor Wines.

"Mi plan de negocio es más orgánico que un plan maestro", explica Tor Kenward, sentado a tomar un café en Londres. Es un buen punto de partida para charlar con el enólogo. Desde su conversación sobre las añadas de Burdeos hasta la forma en que se inclina ante una pregunta que invita a la reflexión, tiene la tranquila autoridad de un hombre que vive y respira la viticultura. Incluso antes de sacar el bloc de notas, una conversación sobre chaquetas de primavera y el tiempo en Gran Bretaña ha derivado en la comprobación de la temperatura actual en Napa y la explicación de la importancia de su rango diurno para Tor Wines.

Para Kenward, esa facilidad está bien ganada. Llegó al valle de Napa en los años setenta, justo cuando acontecimientos como la Cata de Vinos de París de 1976 pusieron a la región en el mapa, y encontró trabajo en Beringer Vineyards. Tras más de un cuarto de siglo en la empresa, había adquirido la experiencia y los fondos necesarios para cambiar de rumbo. En 2001 fundó Tor Wines en Napa.

La empresa, que se unió a Pol Roger Portfolio en 2020, ha entrado en los escalones superiores de los vinos californianos en sus dos décadas de producción. Centrada en Cabernet Sauvignon y Chardonnay de un solo viñedo, complementados por sus mezclas y proyectos de pasión, se ha ganado una firme base de seguidores entre los aficionados de Napa. De hecho, sus vinos han obtenido sistemáticamente las mejores puntuaciones, a veces perfectas, de los críticos, incluido el gran embajador de Napa, Robert Parker. Es evidente que detrás de este éxito hay, si no un plan maestro, sí un método.

Replicar Borgoña

"Tuve una gran idea", explica Kenward. "Siempre he pensado que Napa debería imitar a Borgoña mucho más que a Burdeos". El estado de la costa oeste invita a menudo a las comparaciones con Burdeos, ya que cada uno ha hecho de la Cabernet Sauvignon y el Merlot sus tarjetas de visita. Eventos como la cata de 1976 han reforzado esa opinión, enfrentando a las regiones como aparentes paralelos.

Sin embargo, Kenward ve conexiones más profundas con Borgoña. Especialmente en el modelo de los viñedos, los dos tienen similitudes, con un "tablero de ajedrez" de pequeños viticultores que ofrecen una producción específica para cada lugar. De hecho, es uno de los argumentos de venta de la empresa. Aunque admite libremente que nunca ha desarrollado un discurso de ascensor, Kenward cree que el principio central del éxito de la bodega es su propiedad familiar y la propiedad familiar de sus socios viticultores. "Al fin y al cabo", dice, "consigue las mejores uvas y el resto vendrá solo".

Vine Hill Ranch en Napa, uno de los emplazamientos de los vinos de viñedo único de Tor.

Además, y sobre todo en el caso de Tor Wines, el Valle de Napa ofrece una viticultura basada en el terruño. Kenward insiste en que la Cabernet Sauvignon es la uva que define a Napa. En ella ve la fiabilidad, pero también la diversidad, indicativas de un gran potencial vitivinícola.

Ciertamente, la uva parece bien adaptada al clima californiano. Kenward rara vez ve problemas graves en el viñedo: "En la mayoría de los años, podemos acertar de pleno con los fenoles del Cabernet". Compara la situación con Mendoza, donde cree que el Malbec hace mejores vinos que el Cabernet Sauvignon. "En el vino hay grandes maridajes", sonríe Kenward.

Sin embargo, el mayor potencial reside en la capacidad de la Cabernet Sauvignon para expresar lugares específicos. Aunque la Pinot Noir se cita a menudo como la gran uva tinta del terruño, Kenward cree que la Cabernet Sauvignon puede ser igual de expresiva: "Son como dos planetas diferentes, pero la diversidad en cada uno de esos planetas es igual". El siguiente punto (potencialmente sacrílego) lo formula con especial cuidado. "Se podría argumentar que hay tanta diversidad en Napa como de Santenay a Gevrey-Chambertin".

Una región cambiante

A través de Tor Wines, Kenward se ha comprometido a mostrar la diversidad de las parcelas del valle de Napa. Principalmente a través de los vinos de viñedo único, cada vez más apreciados en el estado, aunque sus mezclas Black Magic también han cosechado muchos elogios. No obstante, se trata de una tendencia relativamente reciente. Tras 50 años en California, Kenward ha visto cómo la industria vinícola ha cambiado enormemente en la región.

"Hasta principios de los 70, Napa se regía por el estilo de la casa. Eso era lo nuestro", reflexiona. Para él era una fuente de frustración ver cómo se mezclaban vinos californianos de grandes marcas de todo el estado, eliminando los matices del terruño. No fue hasta la década de 1990 cuando llegó el punto de inflexión. Críticos como Parker aclamaban los vinos como los mejores del mundo - "era un apasionado de los pequeños productores que hacían botellas excepcionales"-, mientras que establecimientos gastronómicos como el restaurante The French Laundry atraían a una nueva generación de aficionados. Napa estaba en el mapa, tanto para bebedores como para gastrónomos y turistas.

El cambio ha permitido a Kenward hacer realidad su proyecto, aportando los fondos y la ilusión necesarios para lanzar una marca de vinos finos. También ha planteado retos, ya que la urbanización choca con la agricultura y tanto el agua como la vivienda se convierten en bienes más escasos. Recuerda con nitidez la emoción del rápido desarrollo de Napa, pero también se pregunta cada vez más: "¿Cuándo llega el botón de pausa?".

Aun así, su consejo para el futuro de la región tiene la sencillez propia de una vida entre viñedos y dependencias. "Tenemos que seguir apostando por la agricultura como el huevo de oro. Nos trajo al baile, y queremos irnos también con ella".

A pesar de los retos planteados por medio siglo de cambios, Kenward, que ya ha cumplido los 70, mantiene una actitud alegre. Todavía hay, dice, "mucho talento" en Napa, con una generación más joven que sigue involucrándose, aunque los costes de puesta en marcha hayan aumentado. A fin de cuentas, la elaboración de vino en Napa sigue siendo un placer para el veterano productor. "Es un lugar maravilloso para volver a casa. Me levanto cada mañana con un reto. A mis 76 años, eso me sigue pareciendo emocionante".

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