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Por qué los vinos de Jumilla son una inversión segura

La región española de Jumilla es famosa por su clima árido y sus suelos rocosos. Ahora, sus maravillosos vinos gastronómicos están a punto de arrasar en el sector hostelero, informa Sarah Neish.

Pasee por cualquier viñedo en funcionamiento y, en la mayoría de los casos, notará el suave tacto de la tierra o de los cultivos de cobertura bajo sus pies. Si un pájaro que sobrevuela la zona se desprende de una ramita o una baya, es posible que oiga un suave ruido sordo entre el zumbido de las abejas y el correteo de los insectos.

No es el caso de Jumilla, en el sureste de España. Aquí, en lugar de tierra blanda bajo los pies, se oye el estrépito de las rocas que chocan entre sí, del tamaño de un puño, pálidas como huesos y abrasadas por un sol abrasador.

Parece incongruente que la vida pueda sobrevivir en este paisaje lunar y, sin embargo, alberga algunas de las vides más antiguas y mágicas del país.

A pesar de todo el bombo que se da a los vinos de "clima frío", Jumilla destaca por producir exactamente lo contrario. Un sol feroz, unas condiciones desérticas y unas parcelas de piedra caliza que parecen más playas de guijarros que viñedos se combinan milagrosamente para producir vinos de excepcional personalidad y frescura.

"Un enólogo de Madrid vino a visitarnos y nos dijo: '¿Qué cultivan aquí? ¿uvas o piedras?", cuenta Esther González de Paz, directora de comunicación y marketing de la DOP Jumilla, con un brillo en los ojos.

Situada en el interior de Murcia, a una hora en coche de Alicante, la histórica región vinícola de Jumilla se distingue por su clima árido, suelos rocosos y escasas precipitaciones (sólo 300 mm anuales), condiciones que podrían parecer hostiles, pero que han contribuido a su tranquilo éxito durante siglos.

El hecho de que estas tierras inhóspitas carezcan prácticamente de agua hace que los viñedos de Jumilla estén prácticamente libres de enfermedades, y lograron sobrevivir a los estragos de la filoxera, que arrasó Europa con un movimiento de la mano de la parca a finales del siglo XIX. Más del 70% de los viñedos franceses quedaron en ruinas tras la plaga, que hizo que Jumilla se lanzara a abastecer a países como Portugal, que pedían vino a gritos.

Durante este periodo, la superficie de viñedo de la región se disparó de sólo 2.000 hectáreas en 1850 a 50.000ha en 1890, marcando un periodo de crecimiento vertiginoso que González de Paz describe como la "burbuja de la demanda" de Jumilla.

Hoy en día, aunque la calidad de sus vinos ha mejorado enormemente, la región está perdiendo rápidamente hectáreas a medida que otras zonas agrícolas, como los frutales, la invaden. En la actualidad, Jumilla cuenta con 20.000 ha de viñedo, y las zonas más altas alcanzan los 1.000 m de altitud.

"Todas las diferentes altitudes de Jumilla hacen que la región tenga una de las vendimias más largas de España, con una duración total de tres meses", afirma Carolina Martínez Origone, secretaria general de la DOP Jumilla.

Los mencionados árboles frutales son también el centro de algunos disturbios políticos. La escasez de agua es tal que los viticultores tienen que luchar por el preciado bien con otros sectores de la agricultura, sobre todo con los forasteros que vienen del extranjero e instalan viveros en tiendas de campaña que absorben el tan necesario H20 de los suelos.

"Cada agricultor de Jumilla debe comprar sus propias cuotas de agua a la administración local. A cada uno se le asigna una cantidad de agua determinada, pero no sólo para gestionar los viñedos, sino también a menudo almendros, olivos y otros productos agrícolas", explica González de Paz.

"Cada agricultor tiene que decidir por sí mismo a qué destina su agua. Esto sólo ocurre en Murcia; en ningún otro lugar de España. Y a menudo, los derechos por el agua cuestan más que el título por la tierra".

Debido a esta implacable realidad, los viticultores de Jumilla se han convertido en la élite de la gestión del agua, aprovechando cuidadosamente lo que tienen y cultivando en secano la friolera del 79% de los viñedos. Debido al calor, los viejos arbustos de vid se encorvan cerca del suelo, como si no supieran si arriesgarse a asomar la cabeza por encima del parapeto.

Visito la región a principios de octubre de 2022, en el momento álgido de la vendimia de la monastrell (la variedad de uva insignia de Jumilla), cuando las temperaturas aún alcanzan los 270 grados.

A pesar de la reducción de los rendimientos -los productores informan de un descenso de alrededor del 20% en los volúmenes de Monastrell en comparación con el año 2021-, los camiones que nos cruzamos en la carretera están repletos de uvas de color índigo, aunque con bayas más pequeñas de lo habitual debido a una ola de calor que azotó durante la temporada de floración. Los conductores hacen cola en las puertas de las bodegas para que les pesen las uvas y las depositen en cubas de hormigón para el despalillado.

Aunque hay un entusiasmo palpable por la cosecha 2022, no tiene comparación real con la 2021, una añada mítica para Jumilla; una tan buena, dicen los productores, que es improbable que haya otra igual.

"2021 es el año que hay que buscar y guardar, ya que fue casi perfecto y los vinos sólo mejorarán en botella", dice el director general de Bodegas Luzón, Francisco Martínez. Las uvas de 2022, dice, son más irregulares. "Este año es el de los enólogos para lucirse", dice.

Poner en jaque a las uvas no es un reto menor en la bodega, aunque la presión está servida.

"La monastrell es una variedad dura, muy sensible", coincide Rosana Madrid Romero, propietaria de la bodega Madrid Romero, con sede en el Valle del Carche de Jumilla. "Hay que trabajarla mucho porque si no, lo perdemos todo".

FUERTE OPOSICIÓN

No se trata de una hipérbole, ya que la monastrell representa alrededor del 80% de las plantaciones totales de Jumilla, mientras que la syrah, la tempranillo, la petit verdot, la garnacha y la cabernet sauvignon también están autorizadas por las normas de la DO.

También se planta una pequeña cantidad de variedades blancas, como Sauvignon Blanc, Chardonnay, Airén y Malvasía. Un productor, Luzón, está presionando para que se añada Viognier, pero la propuesta se ha topado con una fuerte oposición, ya que las variedades blancas requieren más riego y la DO considera que el futuro sostenible de la región está en sus tintos de secano.

"En los últimos cinco años, los viticultores de Jumilla han pasado a creer de verdad en la monastrell y han empezado a embotellarla cada vez más en vinos monovarietales", dice González de Paz.

Explica que los viticultores empezaron a experimentar con Cabernet Sauvignon y Tempranillo en Jumilla hace unos 25 años, pero ya no plantan estas variedades concretas porque "necesitan más agua de la que tenemos".

Sin embargo, señala que: "La Syrah crece muy bien aquí y funciona mucho mejor en nuestro terruño que la Cabernet Sauvignon. Los productores la utilizan para elaborar vinos monovarietales, mezclas de tintos e incluso rosados."

Debido a la altitud de la región, los vinos de Jumilla, de acidez media, suelen desprender aromas fragantes y delicados sabores a hierbas de montaña, como el tomillo, el romero y el hinojo.

Para dar una idea de la edad de las montañas que acunan la región, se han encontrado fósiles de antiguas criaturas marinas en lo alto de sus cumbres; criaturas que iniciaron su vida en el lecho marino y viajaron hacia el cielo cuando las placas tectónicas se desplazaron, dividiendo y presionando la tierra hasta convertirla en lo que hoy es terreno montañoso.

Según la DOP, Jumilla se encuentra en medio de otra era sísmica. Las ventas de su vino se dispararon durante la pandemia de Covid, y el conocimiento mundial de los vinos de Jumilla creció exponencialmente.

"Es la hora de los vinos buenos pero no caros en el mundo. Quizá sea nuestro momento", afirma González de Paz. Según Shayne Yap, director de exportación de Ego Bodegas, que el año pasado exportó 3 millones de botellas a un total de 50 países: "El mundo empieza a abrirse a Jumilla".

De hecho, el 98% del negocio de Ego es la exportación. "Hasta hace poco, la gente sólo solía interesarse por las grandes regiones españolas como Rioja, pero ahora los importadores se pelean por tener al menos un vino de Jumilla en su cartera, cuando hace sólo unos años se habrían preguntado: '¿Por qué deberíamos hacerlo? Hemos visto crecer las ventas de forma constante cada año, pero en 2021 se dispararon de verdad".

Yap atribuye este crecimiento en parte al aumento de los impuestos a la importación introducido por EE.UU., que hizo que los importadores se apresuraran a comprar vinos de Jumilla antes de que se impusieran los aranceles, pero también a que los consumidores tuvieron más tiempo libre durante la pandemia para investigar otras regiones vinícolas.

"Para muchos era la primera vez que tenían que sentarse a pensar en algo así", afirma.

Lo que estos consumidores encontraron sin tener que buscar demasiado es que los vinos de Jumilla -tanto los de "entrada de gama" como los de gama alta- son significativamente más baratos que los de Rioja y Ribera del Duero. Esto es especialmente cierto en la hostelería, donde los comensales pueden hacerse con una botella del mejor vino de Jumilla por una pizca del precio.

Un brillante ejemplo de ello es El Nido, de Juan Gil, que se ha convertido en uno de los vinos favoritos de restaurantes de todo el mundo, y con razón. Este coupage de Monastrell y Cabernet, criado 24 meses en barrica y premiado con 99 puntos por el crítico Robert Parker, está considerado como uno de los vinos de prestigio de España y es uno de los más premiados de Jumilla.

Sólo se producen 8.000 botellas de El Nido al año (más bien 7.000 botellas en 2022 debido a la corta cosecha de Monastrell) y, a pesar de que se elabora a partir de viñas de 70 años de muy bajo rendimiento, el vino tiene un precio de sólo 110 € en el comercio minorista, y 300 € en un restaurante.

Su hermano pequeño, Clio, el "segundo vino" de Juan Gil, también es ridículamente bueno. "Si ves Clio en un restaurante, lo compras", dice González de Paz con firmeza. "Suele estar en la carta de vinos por unos 45-50 euros, que es un precio muy bueno para su calidad. Incluso en los restaurantes más caros de España puede costar sólo 80 euros".

El grupo Juan Gil, que posee 11 bodegas en toda España, incluidas las de Galicia, Rueda, Zamora y Priorat, es inflexible a la hora de mantener el precio de sus mejores vinos, prueba de la relación calidad-precio que puede ofrecer Jumilla.

"Queremos garantizar y mantener el precio de nuestros mejores vinos en lugar de venderlos en primeur", afirma Loren Gill, director de exportación de Juan Gil. "Queremos repartir lo que tenemos equitativamente entre nuestros distribuidores. El Nido debe ser lo mejor de lo mejor. Si eso significa producir mucho menos para preservar la calidad, que así sea".

Como la Monastrell de Juan Gil procede de viñas viejas en vaso, que producen "alrededor de un racimo por cepa y año, lo que supone menos de 500 gramos de uva por cepa, toda la uva de estas viñas viejas se destina únicamente a El Nido y Clio", explica Gil.

Una curiosidad es que el 20-25% de roble americano que ven estos vinos de gama alta (el resto es roble francés), se condimenta en Australia, una peculiaridad del enólogo australiano de El Nido, Chris Ringland. "Tiene una buena relación con un tonelero australiano. Creo que es una cuestión de confianza más que de sabor", dice Gil.

Independientemente del método frente a la locura, sería difícil encontrar a alguien que no estuviera de acuerdo en que Jumilla elabora unos vinos de maridaje fantásticos.

En 2022, la DOP Jumilla llevó a cabo un intenso estudio sobre el maridaje de los vinos de la región con la alta cocina. A principios de 2023 se publicó un libro de tapa dura de aspecto impresionante que se envió a "todos los chefs de España que trabajan en restaurantes con estrella Michelin o Guía Repsol", en el que se detallaban los resultados de la investigación de la DOP, basada en la ciencia molecular, y se destacaban las inmensas posibilidades que se podían obtener para la copa y la mesa.

"Sabemos que una de nuestras principales barreras son los sumilleres, que pueden tener una mala actitud hacia el sureste de España, por lo que también estamos hablando con las principales escuelas de sumillería para ayudar a cambiar su forma de pensar", dice Silvano García, presidente de la DOP Jumilla, y propietario de Bodegas Silvano García. "A estas alturas, el consumidor ya conoce los vinos de Jumilla. Ahora nuestro objetivo es estar en las estanterías de los mejores restaurantes".

Eso no quiere decir que sólo los locales con estrellas Michelin sean capaces de mostrar el potencial gastronómico de los vinos de Jumilla.

A principios de este año, la DOP patrocinó un festival de cine en la vecina Albacete, en el que se proyectaron cortometrajes acompañados de platos en miniatura creados por varios chefs locales. Cada creación comestible se maridó con un vino de Jumilla, que hizo las delicias de los sedientos espectadores.

Para una experiencia totalmente diferente, en Viña Elena, la propietaria ha renovado minuciosamente la casa de su difunto abuelo en la propiedad de la bodega para transformarla en un hermoso comedor privado. La Casa de los Abuelos no sólo es el hogar ancestral de la familia Pacheco, sino que también da en el clavo de la razón por la que la gente hace vino en Jumilla: para disfrutarlo con la familia y los amigos con una comida sencilla y deliciosa. Las botellas de Monastrell ecológico y Pacheco Blanco (una mezcla de Airén y Macabeo) se sirven junto a un humeante gazpacho, una paletilla de cabrito cocinada dos veces y canelones de setas con copos de alcachofa, acompañados de pan a la brasa, todo ello a tiro de piedra de donde Pacheco dormía de niño.

ALTITUD MÍNIMA

Durante el almuerzo, me entero de que Viña Elena es la bodega más cálida y de menor altitud de Jumilla, por lo que su ciclo es diferente al del resto de las bodegas de la región. Según Pacheco, puede ser difícil conseguir una maduración fenólica completa porque la oscilación diurna aquí es mucho menor que en otros lugares.

"Es vital acertar con la fecha de vendimia, ya que sólo dos días aquí a 40 grados es suficiente para que las uvas maduren en exceso", afirma. Para mitigar el riesgo, prefiere vendimiar pronto y utilizar los depósitos de hormigón originales, instalados en la propiedad en 1960, para permitir que las uvas sigan evolucionando.

"El hormigón ayuda a la microoxigenación, que es buena para la Monastrell", dice Pacheco, que eliminó el revestimiento interior de los depósitos para permitir el contacto directo entre el vino y el hormigón para "potenciar los sabores y ayudarnos a terminar la maduración".

La propietaria de la bodega se describe a sí misma como una "viticultora de raíces", lo que significa que presta más atención a lo que ocurre bajo la superficie del suelo que sobre ella.

"La razón por la que las viñas viejas de Jumilla sobreviven tanto tiempo es la profundidad a la que penetran en el suelo, que las protege del sol abrasador", explica Pacheco.

Y luego al postre. Un secreto relativamente bien guardado es que la DOP permite los vinos dulces elaborados con Monastrell.

El 100% Monastrell Dulce de Viña Elena es el colofón perfecto para una comida memorable. De color rojo rubí, con suntuosos aromas de higos y un suave toque de especias, el vino captura perfectamente la esencia de Jumilla: inesperado, encantador y un patio de aventuras para los gastrónomos.

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